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Robert Fulton  est né le 14 novembre 1765, comté de Lancaster, Pennsylvanie USA &  décédé le 24 février 1815, New York. Inventeur, ingénieur et artiste américain qui a fait passer le bateau à vapeur du stade expérimental au succès commercial. Il a également conçu un système de voies navigables intérieures, un sous-marin et un navire de guerre à vapeur.


Fulton était le fils d'immigrants irlandais. Lorsque leur ferme improductive a été perdue par saisie hypothécaire en 1771, la famille a déménagé à Lancaster, où le père de Fulton est décédé en 1774 (et non en 1786 comme on l'écrit généralement). Ayant appris à lire et à écrire à la maison, Fulton a été envoyé à l'âge de huit ans dans une école Quaker. Plus tard, il devient apprenti dans une bijouterie de Philadelphie, où il se spécialise dans la peinture de portraits miniatures sur ivoire pour médaillons et bagues.
Après avoir installé sa mère dans une petite ferme de l'ouest de la Pennsylvanie en 1786, Fulton se rendit à Bath, en Virginie, pour se remettre d'une toux sévère. Là, les peintures du jeune homme - grand, gracieux et un causeur engageant - ont été admirées par des personnes qui lui ont conseillé d'étudier en Europe. De retour à Philadelphie, Fulton se consacre à la peinture et à la recherche d'un sponsor. Des commerçants locaux, désireux d'élever le niveau culturel de la ville, financent son passage à Londres en 1787.
Bien que la réception de Fulton à Londres ait été cordiale, ses peintures ont fait peu d'impression ; ils n'ont montré ni le style ni la promesse nécessaires pour lui fournir plus qu'une vie précaire. Parallèlement, il se familiarise avec de nouvelles inventions pour propulser les bateaux : un jet d'eau éjecté par une pompe à vapeur et une seule pagaie mécanique. Ses propres expériences l'ont amené à conclure que plusieurs pagaies tournantes à l'arrière seraient les plus efficaces.
À partir de 1794, cependant, après avoir reconnu sa défaite en tant que peintre, Fulton tourna ses principaux efforts vers l'ingénierie des canaux. Son Traité sur l'amélioration de la navigation sur les canaux, en 1796, traitait d'un système complet de transport fluvial basé sur de petits canaux s'étendant à travers la campagne. Il a inclus des détails sur les plans inclinés pour élever les bateaux - il ne favorisait pas les écluses - les aqueducs pour les traversées de vallées, les bateaux pour les cargaisons spécialisées et les ponts dotés de poutres en corde d'arc pour ne transmettre que les charges verticales aux piliers. Quelques ponts ont été construits selon sa conception dans les îles britanniques, mais ses idées de canaux n'ont été acceptées nulle part. Intrépide, il se rend en 1797 à Paris, où il propose l'idée d'un sous-marin, le Nautilus, à utiliser dans la guerre de la France contre la Grande-Bretagne : il se glisserait sous les coques des navires de guerre britanniques et laisserait une charge de poudre exploser plus tard. Le gouvernement français a rejeté l'idée, cependant, comme une façon atroce et déshonorante de se battre. En 1800, il put construire le Nautilus à ses frais. Il mena des essais sur la Seine et obtint finalement l'approbation du gouvernement pour une attaque, mais le vent et la marée permirent à deux navires britanniques d'échapper à son navire lent.
En 1801, Fulton a rencontré Robert R. Livingston, membre du comité qui a rédigé la déclaration d'indépendance des États-Unis. Avant de devenir ministre de France, Livingston avait obtenu un monopole de 20 ans sur la navigation des bateaux à vapeur dans l'État de New York. Les deux hommes ont décidé de partager les frais de construction d'un bateau à vapeur à Paris en utilisant la conception de Fulton - un bateau de 66 pieds (20 mètres) de long avec un moteur de huit chevaux de conception française et des roues à aubes latérales. Bien que le moteur ait cassé la coque, ils ont été encouragés par le succès avec une autre coque. Fulton a commandé des pièces pour un moteur de 24 chevaux à Boulton et à Watt pour un bateau sur l'Hudson, et Livingston a obtenu une extension de son monopole de la navigation à vapeur.      De retour à Londres en 1804, Fulton a avancé ses idées avec le gouvernement britannique pour des engins submersibles et bas qui transporteraient des explosifs lors d'une attaque. Deux raids contre les Français utilisant son nouveau métier, cependant, ont échoué. En 1805, après la victoire de Nelson à Trafalgar, il était évident que la Grande-Bretagne contrôlait les mers sans l'aide des armes capricieuses de Fulton. La même année, les pièces de son projet de bateau à vapeur étaient prêtes à être expédiées aux États-Unis, mais Fulton passa une année désespérée à tenter de collecter de l'argent qu'il estimait que les Britanniques lui devaient.                                                                                                                                                          Arrivé à New York en décembre 1806, Fulton se mit aussitôt au travail en supervisant la construction du bateau à vapeur qui avait été prévu à Paris avec Livingston. Il tenta également d'intéresser le gouvernement américain à un sous-marin, mais sa démonstration fut un fiasco. Au début d'août 1807, un bateau à vapeur de 45 mètres de long, comme Fulton l'appelait, était prêt pour les essais. Son moteur à vapeur monocylindre à condensation (alésage de 24 pouces et course de quatre pieds) entraînait deux roues à aubes latérales de 15 pieds de diamètre; il consommait du bois de chêne et de pin, qui produisait de la vapeur à une pression de deux à trois livres par pouce carré. La course d'essai de 150 milles (240 km) de New York à Albany a nécessité 32 heures (une moyenne de près de 4,7 milles [7,6 km] à l'heure), un temps bien meilleur que les quatre milles à l'heure requis par le monopole. Le passage a été épique car les sloops à voile ont nécessité quatre jours pour le même voyage.
Après avoir construit une salle des machines, élevé le pavois et installé des couchettes dans les cabines du North River Steamboat, désormais renommé, Fulton a commencé ses voyages commerciaux en septembre. Il a fait trois allers-retours tous les quinze jours entre New York et Albany, transportant des passagers et du fret léger. Cependant, des problèmes subsistaient : les difficultés mécaniques, par exemple, et les bateliers jaloux de sloops, qui par « inadvertance » battaient les roues à aubes non protégées de leurs nouveaux rivaux. Au cours de la première saison d'hiver, il a raidi et élargi la coque, remplacé le vilebrequin en fonte par un forgeage, monté des protections sur les roues et amélioré le logement des passagers. Ces modifications en firent un bateau différent, qui fut immatriculé en 1808 sous le nom de North River Steamboat of Clermont, bientôt réduit à Clermont par la presse.
En 1808, Fulton épousa la nièce de sa compagne, Harriet Livingston, dont il eut un fils et trois filles.
En 1811, la Nouvelle-Orléans conçue par Fulton et construite à Pittsburgh a été envoyée au sud pour valider le monopole des bateaux à vapeur Livingston-Fulton du territoire de la Nouvelle-Orléans. Le voyage a été lent et périlleux, les conditions de la rivière étant désespérées en raison du premier tremblement de terre enregistré en Amérique, et également le plus important, qui avait détruit New Madrid juste en dessous du confluent des rivières Ohio et Mississippi. Le navire de faible puissance de Fulton est resté à la Nouvelle-Orléans, car il ne pouvait pas aller plus loin en amont que Natchez. Il a construit trois bateaux pour les rivières occidentales qui étaient basés à la Nouvelle-Orléans, mais aucun ne pouvait conquérir le passage vers Pittsburgh.
Fulton était membre de la commission de 1812 qui a recommandé la construction du canal Érié. Avec le blocus anglais la même année, il a insisté pour qu'une plate-forme de canon flottante mobile soit construite - le premier navire de guerre à vapeur au monde - pour protéger le port de New York contre la flotte britannique. Le Demologos, ou Fulton, comme on appelait alternativement le navire, incorporait des idées nouvelles et novatrices : deux coques parallèles, avec une roue à aubes entre et avec le moteur à vapeur dans une coque et des chaudières et des piles dans l'autre. Il pesait 2 745 tonnes de déplacement et mesurait 156 pieds (48 mètres) de longueur; un navire lent, sa vitesse n'excédait pas 6 nœuds (6 milles marins, soit 11 km, par heure). Lancé en octobre 1814, le navire à vapeur lourdement armé et blindé a subi des essais en mer réussis mais n'a jamais été utilisé au combat; lorsque la paix est revenue en décembre, il a été transféré au Brooklyn Navy Yard, où il a été détruit par une explosion accidentelle en 1829.
Lancement du Demologos, New York City, octobre 1814, représenté dans une lithographie française. La batterie de canons flottants, rebaptisée Fulton en l'honneur de son concepteur, l'ingénieur Robert Fulton, fut le premier navire de guerre à vapeur de la marine américaine.

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